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Des scientifiques ont découvert une nouvelle espèce de rat géant

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Des scientifiques ont découvert une nouvelle espèce de rat géant avec des dents acérées qui peut percer la noix de coco dans les îles Salomon.

Mesurant un mètre et demi de long et pesant plus d'un kilo , il est cinq fois plus grand que votre rongeur moyen.

Le Dr Tyrone Lavery, mammalogiste, a entendu pour la première fois des rumeurs selon lesquelles le rat géant, possum-like, qui vivait dans les arbres et craquait les noix de coco ouvertes avec ses dents lors de son premier voyage en 2010.

Après sept années de recherches et une course contre la déforestation détruisant la maison du rat, son équipe l'a finalement trouvée.

L'auteur principal, le Dr Lavery, du Field Museum de Chicago, a déclaré: «La nouvelle espèce, Uromys vika, est assez spectaculaire - c'est un gros rat géant.

"C'est le premier rat découvert depuis 80 ans aux îles Solomons, et ce n'est pas comme si les gens n'avaient pas essayé - il a été très difficile à trouver."

Les îles Salomon, un archipel de plages idylliques dans le Pacifique Sud à mille kilomètres au nord-ouest de l'Australie, ne contiennent que 47 espèces de mammifères, plus de la moitié, ne se trouve nulle part ailleurs sur Terre.

Vika, décrit dans le Journal of Mammalogy, c'est une race massive comparée aux rats noirs qui se sont répandus dans le monde entier avec des colons européens.

Les rats que vous verrez dans les ruelles américaines et les égouts de Londres pèsent environ 200 grammes.

Vika peut peser jusqu'à plus d'un kilogramme et mesurer du nez à la queue sont environ plus d'un mètre de long.

Ils n'ont pas encore été observés craquer des noix de coco, mais ont un penchant pour mâcher des trous circulaires dans la dure coquille de noix pour obtenir  la nourriture.

Le Dr Lavery a déclaré: «Lorsque j'ai rencontré pour la première fois les habitants de l'île de Vangunu dans les îles Salomon, ils m'ont parlé d'un rat originaire de l'île qu'ils appelaient vika, qui vivait dans les arbres.

«J'étais excité parce que je venais de commencer mon doctorat, et j'avais lu beaucoup de livres sur des aventuriers qui découvraient de nouvelles espèces.

Mais des années de recherches n'ont révélé aucun des rats géants

Il a expliqué: "J'ai commencé à me demander si c'était vraiment une espèce distincte, ou si les gens appelaient juste des rats noirs réguliers 'vika'."

Une partie de ce qui a rendu la recherche si difficile a été le mode de vie des rats dans les arbres.

Le Dr Lavery dit que «Si vous cherchez quelque chose qui vit sur le sol, vous ne regardez que dans deux dimensions, de gauche à droite et en avant et en arrière.

"Si vous cherchez quelque chose qui peut vivre dans des arbres, alors il y a une toute nouvelle dimension que vous devez rechercher."

Finalement, l'un des rats a été découvert en train de courir hors d'un arbre abattu.

Dr Lavery a déclaré: "Dès que j'ai examiné le spécimen, je savais que c'était quelque chose de différent.

Après l'avoir comparé à des espèces similaires dans les collections du musée et vérifié l'ADN du nouveau rat par rapport à celui de ses proches, il a confirmé que le rat géant était nouveau. Il l'a nommé Uromys vika en l'honneur du nom local.

"Ce projet montre vraiment l'importance des collaborations avec les populations locales."

L'immense taille du rat et son mode de vie arboricole ressemblant à celui d'un opossum peuvent être retracés dans son île natale où une multitude d'animaux ont évolué de manière isolée du reste du monde.

«Les ancêtres de Vika ont probablement été amenés sur l'île par la végétation, et une fois arrivés, ils ont évolué pour devenir cette merveilleuse nouvelle espèce, rien de comparable à ce qu'ils venaient du continent.

Alors que le rat vient juste d'être découvert, il sera rapidement désigné comme étant en danger critique d'extinction, en raison de sa rareté et de la menace que représente l'exploitation forestière dans son habitat de forêt tropicale.

«Il est sur le point de se mettre en scène pour ce rat qui, si nous ne l'avions pas découvert maintenant, n'aurait peut-être jamais été découvert.La zone où il a été trouvé est l'un des seuls endroits où la forêt n'a pas été exploiter. 

"Il est vraiment urgent pour nous d'être en mesure de documenter ce rat et de trouver un soutien supplémentaire pour la Zaira Conservation Area à Vangunu où vit le rat."

Il a également souligné la nécessité de préserver les rats, non seulement pour des raisons écologiques, mais aussi pour le rôle qu'ils jouent dans la vie des gens de Vangunu.

Il a dit: "Ces animaux sont des parties importantes de la culture à travers les îles Salomon - les gens ont des chansons à leur sujet, et même des rimes pour enfants.

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